Este homem não pode ver números. Mas o cérebro dele pode.

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Um homem levantou um grande número de espuma “8” de lado como um sinal de infinito e disse que o objeto, com seus dois loops, parecia uma máscara para ele. Mas quando ele virou o número de espuma na posição vertical, o objeto se desmaterializou em uma confusão de linhas.

“Ele descreveu isso como a coisa mais estranha que já viu”, disse David Rothlein, pesquisador de pós-doutorado e cientista cognitivo do Veterans Affairs Boston Healthcare System. Esse homem, referido por suas iniciais RFS, tem uma rara condição cerebral degenerativa que não lhe permite “ver” números – no papel, como objetos ou mesmo aqueles secretamente embutidos nas cenas.

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Existem exceções: embora os números 2 a 9 pareçam uma confusão de curvas sem sentido para ele, ele não tem problemas em ver o número “0” e o número “1”, de acordo com um novo relato de caso no qual Rothlein é co-autor. autor. O caso da RFS é mais uma evidência de que, mesmo em cérebros saudáveis, nem sempre estamos cientes do que vemos.

Este homem não pode ver números. Mas o cérebro dele pode.

Em 2010, o RFS sofreu um evento repentino no qual desenvolveu dor de cabeça, problemas para entender e expressar a fala, amnésia e perda temporária da visão. Alguns meses depois, ele começou a ter dificuldade para caminhar, espasmos musculares involuntários e tremores – e seus sintomas motores pioraram com o passar dos anos.

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Ele foi diagnosticado com um distúrbio cerebral degenerativo raro chamado síndrome corticobasal, que leva a problemas de movimento e linguagem. Suas varreduras cerebrais revelaram danos generalizados e perda de volume nas regiões cerebral, mesencéfalo e cerebelar do cérebro, segundo o estudo.

Seu problema em ver os números aconteceu muito sutilmente durante algumas semanas, disse o autor sênior Michael McCloskey, professor de ciências cognitivas da Universidade Johns Hopkins.

Uma tigela de espaguete

O RFS era um paciente do Hospital Johns Hopkins e foi encaminhado a McCloskey por um de seus colegas. A equipe de McCloskey começou a estudar RFS em 2011, quando o homem tinha 60 anos.

Para o conhecimento dos pesquisadores, o RFS é o primeiro paciente com incapacidade de ver números. “Ele vê alguma coisa … uma confusão de linhas e chama de espaguete”, disse McCloskey. A RFS sabe que o que ele está vendo é um número – embora ele não saiba qual número – apenas porque ele não vê essa série de linhas sem sentido para mais nada.

E ele não pode memorizar as diferentes orientações das linhas e atribuir um número a elas, porque elas mudam toda vez que ele desvia o olhar e olha para trás, disse McCloskey. “O mais impressionante, porém, é que isso afeta os números e não outros símbolos”, disse ele à Live Science. Símbolos ou letras podem parecer semelhantes a números; um B maiúsculo, por exemplo, se parece com um 8. Mas ele não tem problemas para ver letras ou outros caracteres.

Isso significa que seu cérebro precisa determinar que esses dígitos que ele está vendo estão em sua própria categoria especial (também conhecidos como números) para que sua compreensão deles seja embaralhada, disse McCloskey. Mas a pergunta então é: se ele não pode vê-los, como ele faz isso?

Também é “surpreendente” que seu cérebro não tenha problemas com “0” e “1”, acrescentou McCloskey. Não está claro por que, mas esses dois números podem parecer semelhantes a letras como “O” ou “l minúsculo”, disse ele. Ou esses dois números podem ser processados ​​de maneira diferente de outros números no cérebro, já que “o zero não foi inventado por muito tempo depois que os outros dígitos foram”, disse ele.

Para estudar o que está acontecendo no cérebro da RFS, o grupo realizou uma série de experimentos. Eles incorporaram a imagem de um rosto em um número para ver se o RFS veria o rosto normalmente ou embaralhou como ele viu o número.

Eles também o ligaram a uma eletroencefalografia (EEG) para medir a atividade elétrica em seu cérebro. A RFS disse que não viu o rosto – ele nem sabia que havia algo além de um dígito, pois estava vendo a bagunça. Mas enquanto ele olhava para esse número, de acordo com o EEG, ele mostrava a mesma resposta cerebral que quando lhe foi mostrado um rosto (sem número) que ele relatou ter visto embutido em uma carta.

Da mesma forma, os pesquisadores realizaram um teste de palavras em que o RFS pressionava um botão toda vez que ele via uma palavra específica, como “tuba”. Quando os pesquisadores incorporaram essa palavra em um número, ele não a viu e não pressionou o botão.

Este homem não pode ver números. Mas o cérebro dele pode.

No entanto, sua atividade cerebral era a mesma, independentemente de a palavra alvo estar sozinha ou dentro de um dígito. Isso sugere que seu cérebro faz todo o processamento complexo e sabe que ele está vendo a palavra e qual é a palavra – mas esse conhecimento nunca surge em sua consciência, disse Rothlein.

Parece que “você pode fazer um grande trabalho no cérebro para saber o que é que está vendo sem nenhuma consciência resultante disso”, disse McCloskey.

O que não vemos

O processamento dos números “está acontecendo muito normalmente”, no cérebro da RFS, disse McCloskey. Quando você olha as coisas, esse sinal chega dos olhos, mas o cérebro trabalha muito para descobrir qual é essa forma e como é separada de outras coisas que você está olhando simultaneamente. O cérebro da RFS sabe que ele está olhando para o número 8, por exemplo, mas não o deixa perceber esse conhecimento.

“Achamos que o cérebro da RFS é como o de todo mundo, exceto que a doença dele danificou … algo … que precisa acontecer para conscientizar”, disse McCloskey. “Ele faz o cérebro trabalhar para determinar o que está vendo, mas o trabalho adicional para estar ciente disso está dando errado”.

Depois que o cérebro determina o que você está vendo, uma das duas coisas pode causar conscientização, e é um debate em andamento no campo da neurociência, disse ele. O cérebro pode enviar sinais para uma área envolvida em tarefas de processamento superior, como analisar e identificar o que você está procurando, ou pode enviar sinais de volta para áreas do cérebro envolvidas em funções de processamento inferior, onde apenas o básico do Figura, como sua forma, é analisada, disse McCloskey. “Seja qual for, é aí que as coisas estão dando errado com o RFS”, disse McCloskey.

“Não posso dizer que vi isso em nenhum dos meus pacientes corticobasais”, disse o Dr. Timothy Rottman, associado sênior de pesquisa clínica da Universidade de Cambridge e consultor honorário de Neurologia no hospital de Addenbrooke, na Universidade de Cambridge, que não era um parte do estudo. Embora baseado na descrição de sua doença, “eu teria pensado mais perto … [uma] variante da doença de Alzheimer”, em vez da síndrome corticobasal, duas condições difíceis de distinguir, disse ele.

A memória semântica é um conjunto de idéias e conceitos que não extraímos da experiência pessoal, mas que são conhecimentos comuns, como o som das letras. Portanto, é provável que a incapacidade da RFS de ver números possa resultar de problemas para integrar linguagem e visão “, possivelmente acessando algum acesso ao conhecimento semântico”, disse Rottman ao Live Science em um email. “Eles fizeram um bom trabalho em encontrar um déficit muito específico”, e suas interpretações dessa integração são “muito razoáveis”, acrescentou.

Como a condição da RFS afetou a maior parte de seu cérebro, os pesquisadores não conseguem identificar onde as coisas dão errado. A equipe estudou a RFS por vários anos antes que sua doença física dificultasse o avanço. Fisicamente, sua condição piorou, mas “mentalmente, ele ainda é o mesmo que era, exceto por não conseguir ver os dígitos”, disse McCloskey.

Os pesquisadores criaram um novo conjunto de números para ele trabalhar, com o qual ele pôde ver bem. Provavelmente, essa confusão “acontece apenas com dígitos em sua forma usual, porque reconhecer esses dígitos envolve diferentes áreas do cérebro do que reconhecer números em formas diferentes”, como palavras ou dígitos substitutos, disse McCloskey.

A RFS era engenheira e trabalhou como engenheira por vários anos depois que esse problema com dígitos surgiu, disse Rothlein. “Ele é perfeitamente capaz no processamento de números, por isso, se você solicitou que ele fizesse aritmética usando palavras numéricas ou mesmo algarismos romanos, ele pode fazer contas muito bem”, disse ele. “Na verdade, ele é muito bom em matemática.”

Traduzido e adaptado por equipe Minilua
Fonte: Live Science

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