Abelhas famintas por pólen mordem ‘meia-lua’ nas plantas para fazê-las florescer

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Quando o suprimento de pólen é curto, os abelhões abrem minúsculos buracos em forma de meia-lua nas folhas das plantas com flores, fazendo com que as flores apareçam semanas antes do previsto.

As plantas picadas de abelha produzem flores cerca de duas semanas a um mês mais cedo que as plantas intocadas, de acordo com um novo estudo, publicado hoje (21 de maio) na revista Science. Os pesquisadores tentaram recriar esses padrões de mordida de abelha usando uma pinça de metal e uma navalha, mas mesmo assim, os danos infligidos pelas abelhas aumentaram a produção de flores com mais eficiência do que os cientistas; as plantas picadas de abelha floresceram oito a 25 dias antes que as danificadas artificialmente, dependendo da espécie da planta.

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Abelhas famintas por pólen mordem 'meia-lua' nas plantas para fazê-las florescer

Algumas espécies de plantas florescem cedo em resposta à seca ou em resposta a infecções causadas por certos patógenos, mas poucos estudos exploraram como os comportamentos dos animais podem levar as plantas a florescer mais cedo, disse o autor do estudo, Mark Mescher, professor de ciência de sistemas ambientais na ETH de Zurique. . Mescher e seu co-autor, Consuelo De Moraes, professor de biocomunicação e ecologia na ETH de Zurique, avistaram abelhões mastigando folhas durante um experimento não relacionado, e se perguntaram o porquê.

“Tudo começou realmente com a observação do comportamento”, disse Mescher. Outros pesquisadores disseram à equipe que também observaram abelhas mordendo folhas, anedoticamente, mas nenhum estudo formal investigou por que os insetos o fizeram, disse ele.

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Em experimentos laboratoriais iniciais, os abelhões-de-cauda-amarela (Bombus terrestris) pareciam aumentar esse comportamento de mordida quando privados de pólen, uma fonte importante de alimento para as larvas de abelhas e as próprias trabalhadoras, observaram os autores. Para testar a hipótese, a equipe privou um grupo de abelhas operárias de pólen por três dias, enquanto um grupo diferente recebeu “abundantes recursos de pólen”. Quando lançadas em recintos cheios de tomate sem flores e mostarda preta, as abelhas começaram a mordiscar as folhas com gosto. O grupo saciado, em contraste, infligiu apenas pequenas quantidades de danos às folhas.

Para confirmar que as abelhas famintas não estavam simplesmente comendo as folhas ou carregando pedaços de volta para a colméia, os autores colocaram cones de papel embaixo das plantas para apanhar detritos em queda. Os pedaços de folhas se acumularam nos cones, e nenhum resíduo de folha apareceu na colméia, eles observaram. O dano causado pelas abelhas se assemelha a pequenas meias-luas, esculpidas pelas mandíbulas dos insetos, ou buracos de picadas com suas probóscides (peças bucais tubulares), disse De Moraes. “Mas é bem rápido”, com cada corte levando apenas um segundo para ser concluído, ela acrescentou.

A equipe observou esse comportamento de mordida em suas abelhas de laboratório e colônias selvagens que visitavam plantas alojadas em telhados no campus da ETH em Zurique. Nas abelhas selvagens, a equipe observou que o comportamento de mordida diminuiu quando as plantas ao ar livre começaram a florescer, reforçando a idéia de que o dano das abelhas deixa quando o suprimento disponível de pólen fica baixo.

Enquanto várias espécies de abelhas selvagens, incluindo B. terrestris e B. lucorum, devastaram a folhagem sem flores, as abelhas e as abelhas peludas comuns que visitavam o telhado, Mescher observou. “As abelhas simplesmente ignoraram as plantas que não tinham flores”, disse ele. “Quem sabe, mas eu ficaria surpreso se houvesse outros polinizadores (além de abelhas) que estivessem fazendo isso”.

Mas por que apenas os abelhões espancam as plantas para aumentar seu suprimento de flores? Que os cientistas ainda não sabem, disseram eles. Os abelhões exibem os chamados comportamentos de “roubo de néctar”, onde cortam partes de plantas que abrigam néctar além dos limites de uma flor, e os comportamentos de morder folhas podem estar relacionados a isso, disse Mescher. Mas ainda não sabemos ao certo.

No futuro, a equipe planeja estudar com precisão como os danos causados ​​pelas abelhas levam as plantas a florescer mais cedo e se as mesmas mudanças bioquímicas ocorrem em plantas sujeitas a secas, patógenos ou outros estressores ambientais. Pode ser que os ácidos graxos da saliva do zangão desencadeiem uma reação nas plantas com flores, como acontece com algumas espécies de lagarta, disse De Moraes. Como alternativa, as abelhas podem liberar alguma sugestão química desconhecida ou danificar as folhas de uma maneira altamente específica que os cientistas ainda não podem replicar, acrescentou ela.

Se as pistas das abelhas puderem acelerar a floração “, os cientistas podem realizar o sonho de um horticultor decifrando as vias moleculares pelas quais a floração pode ser acelerada por um mês inteiro”, Lars Chittka, professor de ecologia sensorial e comportamental da Universidade Queen Mary de Londres, escreveu em uma carta na revista Science que acompanha o novo artigo.

“Uma interpretação encorajadora das novas descobertas é que as adaptações comportamentais dos visitantes de flores podem fornecer aos sistemas de polinização mais plasticidade e resiliência para lidar com as mudanças climáticas do que as suspeitas até agora”, escreveu ele. Em outras palavras, à medida que as mudanças climáticas mudam quando várias plantas florescem, entender como os abelhas influenciam a floração pode ajudar os agricultores a gerenciar suas plantações.

Traduzido e adaptado por equipe Minilua
Fonte: Live Science

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